Que sont les appels de marge (margin calls)?

Le cours de l’or a récemment légèrement chuté ; cela pourrait s’apparenter à un regain de confiance des investisseurs pour d’autres marchés, mais il est surtout dû à l’augmentation des appels de marge des différents opérateurs. Ainsi, le CME (Chicago Mercantile Exchange), qui gère le COMEX, a augmenté de 22 % le 11 août son obligation de dépôt et d’encore 27 % ces jours-ci, passant donc à 9450 $ par contrat de 100 onces. Et le SGE (Shanghai Gold Exchange), qui gère le marché chinois, a effectué quelques temps après la même opération.

  • Mais, pour être analysées correctement, ces données méritent quelques explications.
  • Qu’est-ce qu’un appel de marge ?
  • Quelle influence ces changements peuvent-ils entraîner sur les marchés ?
  • Quelle conclusion peut-on en tirer ?

Tout d’abord un « appel de marge » concerne le marché de spéculation, dit « marché à terme », qui comprend les contrats à terme et les options. Notons que nous avons déjà eu l’occasion d’aborder ce sujet dans l’article sur le contango et bacwardation. Pour revenir rapidement sur la notion, ce sont des contrats qui permettent d’acheter des matières premières, mais sans en prendre livraison. Ils permettent donc une spéculation pure sur les cours sans aucun problème de stockage et de logistique. Il faut d’ailleurs savoir qu’à eux seuls, ils représentent plus de 40 % du volume global des marchés financiers.

Mais les transactions ne s’effectuent pas directement entre vendeur et acheteur. Effectivement, pour garantir une certaine sécurité, tout passe par une chambre de compensation. Elle enregistre les différentes transactions et se substitue au vendeur pour l’acheteur, et à l’acheteur pour le vendeur.

Pour être plus clair, elle intervient en cas de défaut de paiement d’une ou de l’autre partie, ce qui protège aussi bien l’acheteur que le vendeur. Mais cette garantie, pour être mise en œuvre, appelle la mise en place d’un système de gestion des risques et de dépôt de garantie. Par exemple elle fixe une amplitude journalière maximale pour chaque marché et, au-delà de ce point, le marché est automatiquement fermé.

Pour les mêmes raisons, il est demandé un dépôt de garantie initiale à chaque intervenant, qui sera journellement reconstitué par un appel de marge sur le compte du client et régulièrement augmenté au gré de l’importance des fluctuations du marché concerné par un appel de marge général. Ainsi, la balance se fait de façon journalière, et la chambre de contrepartie ne s’expose aux risques de variations que sur une seule journée, puisqu’il est directement demandé aux intervenants d’approvisionner leurs comptes en conséquence et, dans le cas contraire, leurs positions sont automatiquement soldées le lendemain.

Donc, d’après ce mécanisme, une augmentation de l’appel de marge sur l’or a de grandes chances d’entraîner dans un premier temps une baisse des cours. Puisque les intervenants qui n’ont pas la possibilité, par manque de liquidités, d’approvisionner leur compte pour répondre aux nouveaux critères, voient leurs positions se solder de façon automatique. Cette contrainte touche bien sûr principalement les petits porteurs qui n’ont pas la possibilité de débloquer immédiatement des fonds importants pour approvisionner leurs comptes. Ce mécanisme fut également à l’origine de la chute du prix de l’argent-métal, il y a quelques mois.

Cet ajustement technique ne laisse en rien présager une baisse de l’or ; il signifie simplement que les chambres de compensation anticipent des variations importantes, qui peuvent se faire à la baisse ou à la hausse. Et au vu des nouvelles économiques, il est plus que probable que la hausse continue. Goldman Sachs prévoit d’ailleurs de nouvelles hausses importantes sur l’année 2012. Le chaos économique ambiant devrait ainsi continuer à doper les prix à la hausse, surtout alors que les autres supports sont sur des rendements très faibles, voire même négatifs. On pourrait même conseiller de profiter de ces ajustements techniques pour acheter de l’or à un prix intéressant.

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